Alfred Wallace

Apresentação da vida e obra de Alfred Wallace – Alfred Russel Wallace foi um naturalista, geógrafo e antropólogo que nasceu no País de Gales (…)

Biografia de Alfred Wallace

Alfred Russel Wallace foi um naturalista, geógrafo e antropólogo que nasceu no País de Gales no ano de 1823 e faleceu em 1913. Foi um importante naturalista mesmo não tendo tido uma vida económica favorável como muitos dos naturalistas do seu tempo. Wallace foi um dos pais da ‘Teoria da Evolução das Espécies por Selecção Natural’ juntamente com o seu contemporâneo Charles Darwin, apesar do seu contributo para a formulação da teoria ser muito menos mencionado do que o de Darwin.

Exerceu actividades diversas ao longo da sua vida, inclusivamente a de topógrafo, que lhe permitiram estabelecer contacto com o campo. Wallace aproveitou para coleccionar inúmeros espécimes biológicos em diversas regiões por onde passou com a intenção de vender a museus quando regressasse a casa. A sua busca por exemplares de espécies de animais e plantas raros levou-o à floresta Amazónica e mais tarde ao arquipélago Malaio.

Registou nos seus diários o quanto ficou impressionado com a grande diversidade e número de espécies que encontrou durante as suas viagens. Em 1858 adoeceu enquanto viajava pelas ilhas Molucas. Durante uma noite em que padecia de febre, recordou um livro que lera da autoria de Thomas Malthus, intitulado ‘An Essay on the Principle of Population, as It Affects the Future Improvement of Society’. Nessa obra, o autor observou que os cruzamentos ao acaso nas populações humanas levam a que a população cresça geometricamente, enquanto os recursos alimentares crescem de forma mais lenta. Este facto tem como consequência que a população cresça mais rapidamente que os recursos disponíveis e, assim, apenas alguns indivíduos podem sobreviver. Esta constatação de Thomas Malthus, que impressionara também Charles Darwin, levou Wallace a pensar se este princípio se aplicaria a todas as espécies. Citando Wallace em 1905, a este respeito:

‘Ocorreu-me a seguinte questão: Porque alguns indivíduos morrem e outros sobrevivem? E a resposta foi clara – os mais bem adaptados sobrevivem. Os mais saudáveis escapam aos efeitos da doença; das epidemias escapam os mais fortes, mais rápidos ou mais astutos; a fome é contornada pelos melhores caçadores ou aqueles com um sistema digestivo mais eficaz; e assim por diante. Deste modo, a diversidade presente no mundo vivo fornece o material, pela mera supressão dos indivíduos menos adaptados às condições actuais, para que os mais adaptados possam garantir a continuidade da espécie. Quanto mais eu penso mais eu estou convencido de que encontrei a tão procurada lei da natureza que resolve o problema da origem das espécies.’

Nessa mesma noite Wallace começou a escrever a sua teoria e, ao fim de dois dias, tinha as suas ideias alinhavadas em papel. Ao saber que Charles Darwin estava interessado no mesmo assunto, mas sem estar ciente do quanto as teorias de Darwin estavam já desenvolvidas na sua cabeça, escreveu-lhe a contar as suas ideias e a questionar a sua opinião sobre a sua teoria. Quando Darwin constatou que uma outra pessoa tinha delineado uma teoria da origem e evolução das espécies por selecção natural semelhante à sua ficou bastante surpreendido e preocupado com a sua notoriedade perante a tese. Assim, em 1858, alguns amigos de Darwin que se encontrava afastado pela morte de um filho, apresentaram um artigo com a co-autoria de Darwin e Wallace na Linnaean Society – ‘On the Tendency of Species to form Varieties; and on the Perpetuation of Varieties and Species by Natural Means of Selection’. Em 1859, Darwin apressou-se a apresentar a obra ‘On the Origin of Species by Means of Natural Selection’, publicação que vinha atrasando com receio da sua teoria não ser bem acolhida por aqueles que ridicularizavam a ideia de que as espécies têm origem na evolução de outras espécies pré-existentes e que não são obra de um desígnio da criação divina. Esta obra tornou-se uma das mais importantes da história da Biologia.

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References:

Mais informações sobre a vida e obra de Alfred Wallace podem ser consultadas na ligação:
http://www.nhm.ac.uk/nature-online/science-of-natural-history/biographies/wallace/

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