Merostomata, Classe

A Classe Merostomata é uma categoria taxonómica de animais pertencentes ao Filo Arthropoda, incluída no Sub-Filo Chelicerata. Todos os merostomados são quelicerados aquáticos, caracterizados por possuírem cinco ou seis pares de apêndices abdominais alterados como brânquias e por apresentarem um télson em forma de esporão na extremidade posterior do corpo.

Esta classe divide-se em duas ordens: a Ordem Xiphosura e a Ordem Eurypterida. Esta última encontra-se extinta, sendo que os únicos animais vivos pertencentes a esta classe pertencem à Ordem Xiphosura, vulgarmente, conhecido como límulos.

Os artrópodes do Sub-Filo Chelicerata são os únicos que não apresentam antenas e o corpo divide-se no prossomo, um cefalotórax anterior, e no opistossomo, que consiste num adbómen localizado na região posterior do corpo. As quelíceras são os primeiros apêndices localizados após a boca, e têm como função manipular os alimentos, seguem-se os pedipalpos e quatro pares de pernas. São animais, na sua maioria, de vida marinha, e o seu registo fóssil data do início do Paleozóico.

Os límulos são os únicos animais vivos desta Classe, de vida marinha, que habitam fundos moles de águas rasas. O prossomo destes animais encontra-se protegido por uma grande carapaça em forma de ferradura, e não apresentam segmentos abdominais (estes encontram-se fundidos). Os pedipalpos não se diferenciam dos restantes pares de pernas, exceto nos machos adultos que os utiliza para segurar a fêmea durante o acasalamento. Nos animais da Ordem Eurypterida o abdómen encontrava-se segmentado. Possuem um télson posterior que serve para endireitar o corpo, e não é empregue na defesa do animal.

Evidências evolutivas relatam que os Eurypterida colonizaram, posteriormente, ambientes de água doce e foram os ancestrais dos aracnídeos.

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